十一 13

MakerBot公司位于美国布鲁克林区,如今拥有两件砝码——Replicator 2和Replicator 2X。在简单的桌面应用程序驱动下,它们能像打印照片一样将CAD文件“打印”成实物。Replicator 2为入门产品,定价2199美元,它采用环保材料,产品尺寸11×6英寸;较高端的Replicator 2X定价2799美元,只能产生较小物件,最大尺寸9×6英寸,但这款产品有两个喷头,因此更为复杂。MakerBot公司为这两款机器耗资数百万美元, 因为公司相信三维打印的主流已来临。

2011年,MakerBot公司向包括Amazon

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CEO杰夫·贝索斯在内的投资人募集了1000万美元,这笔钱(也可能更多)将用于与其他新兴的低成本三维打印机进行竞争,中国产品、山寨产品均在竞争之 列。MakerBot公司如今就像当年的苹果公司——30年前,苹果引发了“桌面印刷”主流,现在,Replicator 2则以为大众带来“桌面制造”这个新事物为己任。

三维打印机使用“添加”技术生成物体:软件首先检查一个物体的CAD文件,然后设计出最节 省时间和金钱的打印方法。以机器人小塑像为例,先根据规格参数打印外壁(厚度取决于材料);软件计算最佳厚度,既要获得足够强度,又要使用最少材料;通常 物体内部不可见,因此不需要打印。可是,如果内部结构空空如也,那么小塑像会过于脆弱。因此软件可能会设计一个蜂巢状的支撑矩阵,从而在使用最少材料的情 况下获得最大刚度。随后,软件将物体“削片”,使其成为打印机能够处理的水平层面。打印头扫过构建区,绕着物体周边放置材料,软件会为打印头挑选一条距离最短的路线。做好一片物体后,打印机构建平台下移,打印头找到下一片物体,再放一层材料。如此这般一层层地制作,直到物体完工。整个过程看上去像变魔术, 这正是数字化制造的美妙之处。使用者不需要知道机器的工作原理,也不需要知道机器如何优化加工流程,软件会包办一切。我们正在走向这样一个时代——人们不 需要考虑三维打印机的工作原理,需要设想的是最终产品。

但这并不意味着我们要用三维打印技术打印一切。数字制造时代的重大胜利在于我们能够 选择量产或定制。用三维打印机打印一只玩具鸭子可能只需花费20美元,可遗憾的是,打印上百万只也是这个价钱,规模经济不起作用;但如果按照传统方法开 模,制造第一只玩具鸭子的开模费可能就需要10000美元,但这个费用以后可以摊销。因此,小批量制造以数字制造为上,大批量生产依然以传统方法为上。相 比传统技术,在成本方面,数字技术还有以下几项不同之处:花色变化不增加费用;复杂性变化不增加费用;灵活调整不增加费用。

惠普、Epson以及其他二维打印机巨头在三维打印机方面尚无动静。当整个市场大到能撼动这些巨头时,这样的情况还会持续吗?MakerBot CEO Bre Pettis这样回答:“到那时,我们已超越他们了。”

 

《Wired》2012年10月文章精选,感谢译者李芳支持

 

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